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Cómo un molde de papel transformó el crecimiento de los periódicos

Has oído hablar de la imprenta. Conoces las piezas individuales de tipos de metal apiladas una al lado de la otra por los tipógrafos para hacer una línea de tipos. Tal vez haya visto una película en YouTube de composición de metal caliente, usando máquinas Linotype o Monotype, donde los moldes reutilizables moldean tipos frescos a partir de plomo hirviendo para revistas y libros.

Probablemente también has visto un montón de imágenes de prensas de periódicos en las que el papel se mueve a velocidades absurdamente altas y la tinta se golpea en las hojas, que se cortan, se doblan, se apilan y se lanzan a las furgonetas de reparto.

Pero es probable que nunca hayas oído hablar de los flongs. El flong es un héroe desconocido que surgió en el siglo XIX junto con importantes avances en las prensas de alta velocidad, la fabricación de papel y la composición de metal caliente. Un flong es un molde de papel que se hace presionando su forma cruda y plana en tipos e imágenes de metal. Con este molde en la mano, los impresores usaban cámaras de fundición para verter el metal y crear su contraparte, el estereotipo, una placa sólida usada para la impresión.

Este eslabón perdido rara vez se discute porque no fue diseñado para durar: los flongs y estereotipos se usaban en gran medida para tareas perecederas, especialmente en la impresión de periódicos y publicidad, y luego se eliminaban. Los flongs se quemaban, y los estereotipos se fundían al final de un turno o trabajo y la plancha metálica se reutilizaba. Poco queda de cualquiera de los dos, en contraste con los tipos de madera y metal, las imprentas y toda la demás parafernalia de la impresión destinada a durar años o décadas.

El proceso de impresión de flong/esterotipo fue una parte crítica de un conjunto de mejoras que permitieron que la impresión se expandiera en su alcance: más palabras tipografiadas, más páginas impresas, más copias producidas. Los periódicos en particular se apoyaron en esta combinación de molde y placa para expandirse en todas las direcciones.

Los flongs y estereotipos sobreviven en gran medida en la imprenta y en los museos industriales. Ahí es donde los he visto todos en persona, aunque puedes encontrar fotos en línea, a menudo con explicaciones incompletas o engañosas. En algunas partes del mundo en desarrollo, algunos periódicos siguen utilizando el tipo de metal caliente y la imprenta.

La impresión tipográfica y la fundición de metal caliente se transformaron a partir del decenio de 1970 del corazón de la impresión comercial en una artesanía mucho más pequeña pero vibrante en los dos últimos decenios, por lo general de la mano de un componente histórico para mantener viva la historia.

El tirador ya no está, pero su historia nos da una idea de cómo crecieron los periódicos.

Me das vueltas, nena, como una cilindro de prensa

¿Cuál es la utilidad de crear un molde cuando ya has escrito una página y está lista para imprimir tal y como la has hecho? La respuesta abarca muchos elementos: costo, durabilidad, velocidad, mecánica y eficiencia.

Tenemos que viajar a los primeros días de la impresión, como en muchos aspectos del arte, a Johannes Gutenberg. Su gran innovación, alrededor de 1450, fue perfeccionar una forma de producir piezas consistentes de tipo metálico repetida y rápidamente. Este llamado tipo móvil permitía la composición relativamente rápida de cualquier palabra arbitraria. (También descubrió la formulación ligeramente alquímica del plomo, el antimonio y el estaño que se enfriaba instantáneamente en la fundición, retenía la nitidez para mantener los detalles finos y era lo suficientemente duro para la impresión repetida).

Eso se emparejó con su invención de la imprenta, una adaptación de las prensas de vino y otras prensas de tornillo de la época. (Existían algunas imprentas anteriores, usadas para la impresión de bloques, típicamente una página entera tallada o una ilustración). Gutenberg también tuvo que ajustar las tintas existentes para satisfacer las necesidades de la impresión, y desarrolló un proceso de mojado y preparación del típico papel de la época para que aceptara la tinta bajo presión del tipo sin emborronar.

El método de impresión de Gutenberg se mantuvo en gran medida sin cambios hasta finales del siglo XVIII, aunque se refinó en ese período. Durante la mayor parte de ese tiempo, una página fue preparada e impresa de la siguiente manera: Los compositores escribían una letra a la vez en una o más columnas por página. El tipo de letra tenía que ser cuidadosamente cepillado, o golpeado hacia abajo para que quedara nivelado, antes de que el tipo fuera encajado con seguridad en su lugar. Los tipos de letra que se encontraban más altos que el plano de la página, se desgarraban en el papel, recibían una impresión demasiado fuerte, o se rompían. Los tipos que estaban demasiado bajos no se entintarían o no producirían ninguna impresión.

Luego se encerraba en un marco, conocido como persecución. La combinación de tipo, imágenes y persecución son una forma. Una forma fue colocada en la cama horizontal de una prensa. Se entintaba, se colocaba el papel encima (a menudo dentro de un tímpano con ventanas recortadas para las zonas rectangulares que debían recibir la tinta) y se enrollaba en un carro bajo la platina. La platina era una pesada placa de metal que se pesaba y ajustaba cuidadosamente para que el operario de la prensa pudiera, con algún esfuerzo, tirar de una palanca que dejara caer la platina sobre el grueso papel humedecido.

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